La différence entre capitales et majuscules

Les lettres CAPITALES sont, par opposition aux lettres minuscules (appelées aussi bas de casse), les lettres de grande taille « dont le dessin a été utilisé pour les inscriptions lapidaires gravées sur le fronton des monuments romains (capitale romaine) et qui sert principalement pour les titres. »*

Elles ont une valeur typographique, c'est-à-dire concernant le choix de présentation d'un mot pour le mettre en valeur, indépendamment de toute considération grammaticale.

Il existe des petites capitales, servant dans certains cas particuliers comme l’écriture des numéros de siècle, par exemple (xxe siècle). Elles « ont le dessin des grandes capitales, mais la hauteur d'œil des caractères minuscules. »*

 

La Majuscule est « une lettre d'une forme particulière et de plus grande taille que les autres lettres (minuscules), qui s'emploie au début d'un mot, soit pour signaler qu'il s'agit d'un nom propre, soit pour marquer le début d'une phrase (ou d'un vers). »*

Autrement dit, la majuscule est l’initiale d’un mot lorsque celle-ci est plus grande que les autres lettres de ce même mot. La forme la plus couramment employée pour les majuscules est celle des CAPITALES.

La majuscule a ainsi une valeur grammaticale. Son usage obéit à des règles de grammaire.

 

CONCLUSION :

On peut écrire un mot entièrement en CAPITALES, dans les adresses par exemple, ou bien dans les sigles (comme CNRS, SNCF, USA...), mais :

Il est par définition impossible d'écrire un mot tout en majuscules,

et

les mots en CAPITALES n'ont pas forcément de majuscule !

 

C'est là la théorie, bien sûr. Il est très fréquent aujourd'hui d'utiliser indifféremment les mots majuscule et capitale comme synonymes de grande lettre...

* Cf. Dictionnaire Larousse en ligne.

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Commentaires (9)

1. Pitel samedi 23 septembre 2017

Bonjour, je souhaiterais répondre à une amie qui voudrait pourquoi la lettre d (D) change de sens dans son dessin, qu'elle soit en minuscule ou en capitale. Merci

2. Guy dimanche 19 juin 2016

Les horloges comtoises (sans 'p') sont en effet souvent signées et localisées. Cependant, cette marque n'est souvent pas celle du créateur, mais bien celle du premier vendeur.
D'après votre commentaire, je comprend que la majuscule du mot "alger" est écrite en bas-de-casse, mais d'une taille supérieure.
Le grammairien, les yeux fermés, vous dira que la lettre initiale d'une ville est une majuscule ; le typographe choisira de l'écrire avec un caractère plus grand ou différent des autres.
C'est la nuance (et souvent la confusion) entre les mots 'minuscule' et 'bas-de-casse'.
En espérant avoir éclairé votre lanterne !

3. Seghaier mardi 12 avril 2016

Bonsoir à tous,

Le hasard a voulu que je sois melé à reparer une ancienne horloge (comptoise de 1870-1930), a ma grande surprise, il été marqué l'endroit de fabrication (alger) seulement la premiere lettre, le a, a été ecrit en Grand format mais en minuscule; si vous pouvez eclairer ma lanterne, je dormirai moins idiot.
Merci
a+

4. Guy mardi 26 janvier 2016

Peu importe le choix typographique du scripteur, c'est la grammaire et donc l'orthographe qui stipule où figurent les majuscules d'un mot.
« J'habite à Montrœul-sur-Haine » est une phrase qui contient trois majuscules, repérées par trois capitales.
« J'habite à MONTRŒUL-sur-HAINE » est une phrase qui contient toujours trois majuscules, repérées par trois capitales, mais avec onze minuscules écrites en capitales.
Remarquez que la ligature œ a sa propre capitale Œ.
Intéressant http://cuy.be/orthotypo/orthotypo_maj_min.htm

Comme Serge, je n'accepte pas la phrase « les mots en CAPITALES n'ont pas de Majuscules » et je trouve curieux et non conventionnel la liberté typographique d'écrire le dernier mot de cette phrase avec une capitale.

À vous lire bientôt !

5. Serge jeudi 10 septembre 2015

J'ai un avis différent sur la dernière conclusion : "les mots en CAPITALES n'ont pas de Majuscules" : Hormis le fait que rien ne justifie d'en attribuer une à ce dernier mot (!), un texte écrit en petites capitales devrait comporter des majuscules, en début de phrase ou pour l'initiale d'un nom propre... Les contraintes typographiques du Web ne le permettent pas, sauf à "tricher", mais il suffit d'écrire une phrase dans un traitement de texte, et de la "passer" en petites capitales : les majuscules seront, à juste titre, conservées...

6. Agnès vendredi 21 août 2015

"CNRS, SNCF, USA..."
Dans ces exemples, étant donné que ce sont des abréviations, ne faudrait-il pas mettre un point après chaque lettre ? (C.N.R.S., S.N.C.F.,
U.S.A.)

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Date de dernière mise à jour : lundi 01 février 2016